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Neptuno

NeptunoUbicado a 4.497 millones de kilómetros, Neptuno es el octavo planeta en su distancia al Sol y es el cuarto en tamaño. La estructura interior de Neptuno es probablemente similar a la de Urano. Los estudios sugieren la existencia de un núcleo rocoso cuyo tamaño es varias veces superior al tamaño de la Tierra, rodeado por grandes capas de hielo. Probablemente cubiertas por un océano de hidrógeno molecular líquido. Aún cuando se ve como un planeta uniformemente azulado, Neptuno tiene algunos rasgos visibles en su atmósfera: nubes de metano, estrechas y alargadas. Además tiene una mancha llamada la Gran Mancha Oscura que tiene un tamaño similar a la Tierra. Dicha mancha es producida por el mismo tipo de turbulencias que generan la Gran Mancha Roja de Júpiter. Neptuno irradia al espacio más energía que la que recibe del Sol. Esto se explica porque los gases, al contraerse en su interior, se calientan e irradian su calor al exterior. Adicionalmente posee un sistema de dos anillos que rodean al planeta.

II. Neptuno, el planeta invisible

Neptuno fue descubierto por Urbain Le Verrier, debido a que ejercía una fuerza adicional en la órbita de Urano, lo que llevó a los astrónomos a plantearse la existencia de un planeta desconocido aún. Se han hecho variadas investigaciones con las sondas viajeras y ahora se sabe que Neptuno tiene anillos, una coloración azulada y una gran tormenta atmosférica que supera en tamaño a la Mancha Roja de Júpiter, aunque ésta no es tan impresionante porque no presenta un contraste de colores respecto al planeta.

Es el más denso de los planetas gaseosos y asemeja mucho a la estructura de Urano, principalmente en la temperatura de las nubes altas, alcanzando los -214 °C. Un detalle a considerar es la influencia que ejerce sobre el más grande sus satélites, Tritón, que dentro de cientos de millones de años caerá inevitablemente en espiral sobre el planeta, como se ha comprobado según astrónomos, que imaginan una colisión espectacular mucho mayor que cuando el cometa Shoemaker-Levy 9 se estrelló contra Júpiter en Julio de 1994. La velocidad del viento en la atmósfera de Neptuno alcanza los 2.000 km/h, siendo la mayor velocidad en el Sistema Solar.

III. Exploración espacial de Neptuno
Neptuno, así como su luna Tritón, han sido explorados por la sonda Voyager 2 en 1989. Entre los descubrimientos realizados, se encuentra la gran mancha oscura en su atmósfera, correspondiente a un sistema de tormenta mayor que la Gran Mancha Roja de Júpiter; asimismo se comprobaron los fuertes vientos imperantes, de más de 2.000 km/h, siendo los más fuertes del Sistema Solar; esto a pesar de encontrarse en los límites del sistema, donde la radiación solar es más débil. Se ha postulado que una razón puede ser precisamente la falta de luz solar, siendo menor la energía que pueda alterar los vientos. Debido a la excéntrica órbita de Plutón, en ocasiones Neptuno es transforma en el noveno planeta del Sistema Solar. Las observaciones más recientes de Neptuno han sido realizadas con el telescopio espacial Hubble, puesto que Neptuno no es visible a simple vista. Se precisan de telescopios potentes para verlo como un disco azulado, similar a Urano.

IV. Tabla de datos
CARACTERÍSTICAS
Diámetro 49.572 km
Masa 1,024 x 1026 kg
Densidad 1,64 g/cm3
Gravedad 11,0 m/s2
Temperatura superficial -220 ºC (med) / -223 ºC (mín)
Inclinación axial 29.58°
Velocidad de escape 23,71 km/s
Rotación 16 h 6 m
Traslación 164 a 288 d 13 h
Velocidad orbital 5,47 km/s
Excentricidad 0,00858587
Albedo 0,41
Distancia al Sol (media) 4.498.252.900 (30,06 UA)
Cantidad de satélites 13

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