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Júpiter

JúpiterJúpiter es, de lejos, el planeta más grande del sistema solar. Se encuentra a 778,3 millones de kilómetros del Sol, tanto que demora casi 12 años en completar una órbita alrededor de éste. Su masa es enorme: dos veces y media la masa combinada de el resto de todos los planetas juntos. De hecho su poderoso campo gravitacional afecta la órbita del resto de los cuerpos planetarios. El planeta tiene un débil anillo interno formado por pequeñas rocas y polvo microscópico. A semejanza del Sol, Júpiter está compuesto de un 82% de hidrógeno, 17% de helio y un 1% de otros elementos. Su estructura interna se deduce a través de modelos teóricos, de los que se concluye que en el interior hay un núcleo de roca de 20.000 kilómetros de diámetro (que concentra el 4% de su masa); lo recubre un manto de hidrógeno metálico líquido de 40.000 kilómetros de espesor (responsable del poderoso campo magnético de Júpiter). Sobre este mar de hidrógeno yace una capa de nubes y gas de 20.000 kilómetros de espesor.

II. Júpiter, el planeta gigante

Júpiter irradia varias veces la energía que recibe del Sol. Esta energía suplementaria es debido a que su gran campo gravitacional contrae al planeta por lo que los gases se comprimen y se calientan irradiando dicho calor. A causa de su rápida rotación, las nubes de Júpiter se agrupan en bandas alargadas de distintos colores, cada banda gira en torno a la superficie del planeta en direcciones contrarias una con respecto a la otra.

Una característica visible de la turbulenta atmósfera de Júpiter es la Gran Mancha Roja, una enorme tormenta de más de 300 años de duracion, en donde cabría un par de planetas Tierra. La composición química y su agitación atmosférica es la responsable de los cinturones de nubes y un constante cambio en su apariencia, en que las zonas más claras representan nubes más frías (-140 °C). Un hecho característico de este planeta es que debido a su tamaño, los científicos calcularon que con un poco más de masa, se habría convertido en una estrella que acompañaría al Sol como un sistema binario.

A medida que se avanza hasta el centro del planeta, la temperatura y presión crecen marcadamente, mientras la atmósfera se hace más densa y cambian sus propiedades. A una profundidad de 50.000 kms., la presión es tan grande que el hidrógeno se solidifica y semeja la estructura que posee un metal. Su gran velocidad de rotación (9 h) ha producido un visible achatamiento en la región polar de Júpiter. Su poderosa gravedad es la responsable, entre otras cosas, que en el espacio entre Júpiter y Marte exista un cinturón de rocas y polvo, conocido como el Cinturón Principal de Asteroides, el cual se ha teorizado que en un pasado remoto pudo haber constituido un planeta, destruido por la inmensa influencia gravitacional del gigante gaseoso; no obstante, si se sumaran todas las masas de este cinturón, sólo alcanzaría para formar un cuerpo que ni siquiera alcanzaría el tamaño de la Luna.

III. Exploración espacial de Júpiter

Júpiter ha sido visitado en reiteradas ocasiones. Primero fueron las misiones Pioner 10 y 11, con sobrevuelos del gigante gaseoso en los años ’70; posteriormente las misiones Voyager 1 y 2 a finales de los ’70 realizaron importantes descubrimientos, al constatar el sistema de anillos joviano y descubriéndole nuevos satélites. La misión galileo, a mediados de los ’90, investigó el planeta durante 7 años así como sus principales lunas, descubriendo entre otras cosas el activo vulcanismo en la luna Ío y las placas de hielo superficiales en la luna Europa. El año 2000 la misión Cassini-Huygens, cuyo principal destino era el planeta Saturno, también realizó interesantes observaciones de Júpiter con mucha mejor calidad que las sondas antecesoras. Se espera que el año 2007 la sonda New Horizons, cuyo destino principal es el planeta Plutón, sobrevuele también por Júpiter para tomar impulso, momento que se aprovechará para realizar nuevas observaciones de la supericie joviana.

IV. Tabla de datos
CARACTERÍSTICAS
Diámetro 142.984 km
Masa 1,899 x 1027 kg
Densidad 1,33 g/cm3
Gravedad 23,12 m/s2 (23 Tierra)
Temperatura superficial -121 ºC (med) / -163 ºC (mín)
Inclinación axial 3,12°
Velocidad de escape 59,54 km/s
Rotación 9 h 55 m
Traslación 11 a 315 d 1 h
Velocidad orbital 13,07 km/s
Excentricidad 0,04839266
Albedo 0,52
Distancia al Sol (media) 778.330.000 (5,20 UA)
Cantidad de satélites 63 (conocidos)

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