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Luna

La LunaLa Luna es el único satélite natural de la Tierra, el astro más cercano y mejor conocido. Orbita en torno a la Tierra en un lapso cercano a un mes, y da una vuelta en torno a su propio eje en la misma cantidad de tiempo, resultando de ello que la Luna muestre siempre la misma “cara” a la Tierra, y teniendo una cara “oculta” que sólo ha podido ser fotografiada y estudiada por las misiones espaciales Apollo que exploraron nuestro satélite entre los ’60 y ’70. Existe una desincronía entre la rotación terrestre y la órbita lunar, razón por la cual la salida de la Luna se retrasa unos 50 minutos diarios. La Luna ejerce distintas influencias gravitacionales sobre la Tierra, como son la subida de las mareas, el cual tiene que ver en realidad con el particular sistema que forman la Tierra y la Luna.

En estricto sentido, la Luna no gira en torno a la Tierra, sino que ambos giran en torno a un centro común de masas; no obstante, la Tierra es bastante más grande, y la influencia lunar se manifiesta en un tirón gravitacional que sólo es suficiente para subir y bajar las mareas dos veces al día. Asimismo, la Luna es bastante grande en proporción con la Tierra, siendo la relación de 1:3. Es por esto que se habla de un sistema Tierra-Luna, en donde si se hiciera una analogía en tamaño, la Tierra sería como una pelota de basketball, y la Luna como una pelota de tenis.

II. La Luna, nuestro satélite

La Luna es un astro con una órbita muy compleja alreedor de la Tierra, o más precisamente, en torno al sistema Tierra-Luna. Debido a las distintas posiciones que va adoptando en relación a la Tierra, y en ángulo desde el que reciba la luz solar, veremos la Luna ir siguiendo progrevisamente fases, ampliamente conocidas por demarcar los ciclos lunares.

El origen de la Luna se mantiene en un ámbito controversial, aunque se ha estimado que podría provenir de la misma Tierra; es decir, debido a que la composición lunar es parecida a la terrestre, se ha supuesto que su origen pudo provenir a partir de una enorme colisión de un cuerpo rocoso (del tamaño de Marte) con la Tierra, durante la formación del Sistema Solar, tras la cual los pedazos que quedaron pudieron haber quedado en órbita terrestre, hasta juntarse y formar un sólo cuerpo sólido que hoy conocemos como nuestra Luna. También se teoriza que pudo haber sido un cuerpo único e independiente, atrapado por la gravedad terrestre.

Un fenómeno común asociado con la Luna son los eclipses solares. Estos se producen cuando la Luna atraviesa la eclíptica en el mismo punto donde se encuentra el Sol, ocultándolo completamente por algunos minutos. Este fenómeno en realidad es una casualidad matemática, según la cual la Luna es 400 veces más pequeña que el Sol, pero se encuentra 400 veces más cerca de la Tierra que éste, hecho que nos hace ver ambos discos, solar y lunar, exactamente del mismo tamaño. La Luna, no obstante, no se encuentra siempre a la misma distancia de la Tierra; tiene un perigeo (momento de mayor cercanía) y apogeo (momento de mayor lejanía), el cual es sólo uno de muchos aspectos de la compleja órbita lunar. Asimismo, la Luna es conocida por su topografía, taponada de cráteres y “mares” de lava solidificada, lo que en conjunto ha despertado la curiosidad y admiración desde tiempos inmemoriales por parte de los primeros seres humanos.

III. Exploración espacial de la Luna

La Luna ha sido ampliamente explorada por sondas espaciales. El primero de ellos fue el programa Luna de la URSS, con naves no tripuladas que fotografiaron, orbitaron, se impactaron o se lograron posar suavemente sobre la superficie lunar; la misión Luna 16 logró traer algunos gramos de polvo lunar desde la superficie. El programa Ranger (EEUU) consistió en impactar sus naves contra la superficie lunar para obtener imágenes detalladas. Otros programas incluyeron objetivos cartográficos, atmosféricos y de estudio para una futura misión tripulada, donde destaca toda la serie Apollo de la NASA, cuyo momento cúlmine ocurrió el 20 de julio de 1969, cuando Neil Armstrong se convirtió en el primer ser humano en pisar la superficie de la Luna, además de ser el principio de una serie de experimentos científicos emplazados en su superficie.

Posteriormente, las misiones Clementine, Lunar Prospector (NASA) y más recientemente, SMART-1 (ESA) han seguido explorando la superficie lunar. Algunos de los objetivos prioritarios son la detección de vapor de agua mezclado con polvo lunar, y agua congelada (lo cual ya se ha confirmado), con la intención de convertir la luna en una posible base de operaciones y estación de paso para misiones tripuladas a otros rincones del Sistema Solar. En septiembre del año 2005, la NASA ha anunciado que volverá a realizar una misión tripulada a la Luna, estimada para el año 2018.

IV. Tabla de datos
CARACTERÍSTICAS
Diámetro 3.475 km
Masa 7.349 x 1022 kg
Densidad 3,34 g/cm3
Gravedad 1,62 m/s2
Temperatura superficial -23 ºC (med)
Inclinación axial 1,54°
Velocidad de escape 2,37 km/s
Rotación 27 d 7 h 43 m
Traslación 27 d 7 h 43 m
Velocidad orbital 1 km/s
Excentricidad 0,0549
Albedo 0,12
Distancia a la Tierra (media) 384.400 km
Relación con la Tierra 1:3

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