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Mercurio

MercurioMercurio es el planeta más cercano al Sol y el segundo más pequeño del Sistema Solar. Es menor que la Tierra, pero más grande que la Luna. Si nos situásemos sobre Mercurio, el Sol nos parecería dos veces y media más grande. El cielo, sin embargo, lo veríamos siempre negro, porque no tiene atmósfera que pueda dispersar la luz. Los romanos le pusieron el nombre del mensajero de los dioses porque se movía más rápido que los demás planetas. Da la vuelta al Sol en menos de tres meses. En cambio, gira lentamente sobre su eje, una vez cada 58 días y medio. Antes lo hacía más rápido, pero la influencia del Sol le ha ido frenando. Cuando un lado de Mercurio está de cara al Sol, llega a temperaturas superiores a los 300 ºC. Las zonas en sombra bajan hasta los – 170 ºC. Los polos se mantienen siempre muy fríos. Esto lleva a pensar que puede haber agua congelada. La superficie de Mercurio es semejante a la de la Luna. El paisaje está lleno de cráteres y grietas, en medio de marcas ocasionadas por los impactos de los meteoritos.

II. Mercurio, planeta de extremos
Mercurio es un planeta que sufre intensamente la radiación solar. Su superficie se nota totalmente bombardeada por meteoritos, cuya responsabilidad también es del Sol, ya que éste desde la formación del Sistema Solar atrae cualquier cuerpo rocoso cercano, siendo el pobre Mercurio quien se cruza en el camino de estas rocas errantes. La influencia gravitacional solar también ha frenado la velocidad de rotación del planeta, de 58 días y medio, sólo un poco menor que la rotación, de 88 días.

Esto hace que en el transcurso de dos órbitas el planeta gira tres veces sobre su eje. La temperatura en la superficie varía entre 327° C y -173 °C entre el día y la noche. Estas grandes oscilaciones resultan incrementadas por la gran excentricidad de la órbita mercurial, donde su perihelio, o momento en que se está más cerca del Sol, es de 46 millones de kms. mientras que su afelio, o momento de mayor lejanía al Sol, es de 70 millones de kms. La presencia de campo magnético indica que tiene un núcleo metálico, parcialmente líquido. Su alta densidad, la misma que la de la Tierra, indica que este núcleo ocupa casi la mitad del volumen del planeta.

III. Exploración espacial de Mercurio
La mayor parte del conocimiento actual sobre Mercurio proviene de las sondas interplanetarias, en especial la Mariner 10, que pasó muy próxima en los ’70. Se sabe a ciencia cierta que este planeta tiene una superficie que asemeja mucho a la de la Luna, con una gran cantidad de cráteres y otros accidentes provocados obviamente por la fuerza de gravedad del Sol, por la cual la mayoría de los objetos que son atraídos van a parar al pequeño Mercurio.

Extrañamente, así como la Luna posee “mares” (lava solidificada que se ha esparcido en el satélite), en este planeta no hay, o por lo menos hay una significativa escasez de estos mares extensos, puesto que casi todo el paisaje está rodeado de accidentes y aún es muy difícil discernir esos detalles en un planeta de tan obstaculizada visión a causa del Sol. Entre otras cosa, Mariner 10 demostró la existencia de una atmósfera muy tenue rodeando el planeta, constituida por Helio, Argón y Neón; también se determinó que la presión atmosférica es 1/100 de la terrestre. Se espera que con la misión MESSENGER, lanzada en 2004, se puedan saber muchos más detalles sobre este planeta.

IV. Tabla de datos
CARACTERÍSTICAS
Diámetro 4.879 km
Masa 3,302 x 1023 kg
Densidad 5,43 g/cm3
Gravedad 2,78 m/s2 (0,38 Tierra)
Temperatura superficial 327 ºC (día) / -170 ºC (noche)
Inclinación axial
Velocidad de escape 4,25 km/s
Rotación 58 d 15 h
Traslación 87 d 23 h
Velocidad orbital 47,87 km/s
Excentricidad 0,20563069
Albedo 0,11
Distancia al Sol (media) 57.910.000 (0,387 UA)
Cantidad de satélites 0

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