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Trucos de observación

La observación astronómica es una actividad apasionante, a la cual se le puede sacar mucho provecho en función de los objetivos que tengamos. Puede practicarse en forma individual o en grupo, en nuestro patio o fuera de la ciudad, pero muchas veces uno se halla desorientado o se dio cuenta que pasó algo por alto. Entonces es importante que el aficionado tome en serio unas simples recomendaciones que lo ayudarán a disfrutar de las maravillas del firmamento. Este tutorial lo he dividido en sugerencias para la observación hogareña, que usualmente es nuestro patio, balcón o terraza, y la observación exterior, que usualmente es en desierto, campo o montaña; posteriormente señalo consejos y menciono si el caso es válido para observación hogareña, exterior o para ambas.

Observación hogareña (en patio/balcon/terraza)

Observación hogareñaLa observación dentro del hogar tiene varias ventajas significativas, como la comodidad, disponibilidad de recursos y ahorro en transporte; pero a cambio, presenta desventajas como la contaminación lumínica local, falta de espacio (en caso de observaciones grupales) y obstáculos que impiden la observación de toda o la mayor parte de la bóveda celeste. No obstante, los aficionados que hacen observaciones frecuentes y sin mucha complejidad optan por practicar la observación desde su patio o balcón, lo cual por cierto es válido y mucho más factible de hacerlo, pues observar fuera del hogar (más bien fuera de la ciudad) implica otros esfuerzos que no siempre son necesarios. Los aficionados con telescopios grandes, poco cómodos para transportar, también encuentran un mejor escenario montando su instrumental en un lugar fijo de su casa. La observación hogareña presenta ventajas para las siguientes actividades:

  • Astrofotografía planetaria: Aunque depende de la calidad del cielo disponible, la astrofotografía planetaria y lunar se pueden practicar perfectamente desde nuestro hogar, debido a que son objetos significativamente más brillantes y requieren poco tiempo de exposición, por lo que la contaminación lumínica existente puede no ser tan nociva. Si se cuenta con webcam y un notebook, es sumamente sencillo armarse una estación de trabajo desde donde controlar la actividad y procesarla al instante.
  • Observación de estrellas dobles: Las estrellas dobles son un buen objetivo para observar con telescopios de aficionado, los cuales permiten resolver la mayoría de ellas dependiendo de la potencia óptica. Por tanto tampoco es especialmente relevante la contaminación lumínica, siempre que la estrella sea suficientemente brillante.
  • Observación solar: Aunque este es un tipo de observación “diurna”, es totalmente válida y practicada por muchos aficionados. Ya que es bastante probable que desde el patio o balcón tengamos vista al Sol en algún momento del día, no representa mayor problema montar el instrumental y observarlo, eso sí, con las respectivas medidas de seguridad (se recomienda la técnica de observación por proyección).
  • Objetos brillantes: En general, la mayor limitante para la observación en nuestro hogar es la contaminación lumínica (y ambiental), por lo que los objetos brillantes son los únicos que resisten a la observación. Aunque pueden verse objetos de cielo profundo (si uno se maneja un poco en orientación celeste), algunos de los objetos más fáciles de observar en condiciones no óptimas son la Luna, M45, M42, 47 TUC, Omega CEN, Alfa CEN y los planetas más brillantes.

En síntesis, la observación desde nuestro hogar plantea varias ventajas que pueden explotarse. Por la misma razón, es importante aprovechar el control que tenemos de nuestro entorno inmediato y tener a mano los accesorios necesarios, para no perder tiempo en idas y vueltas a la casa por algo que hayamos olvidado (de más está decir que las luces dentro de la casa debieran permanecer apagadas para no molestar, o bien cerrar puertas y ventanas que bloqueen las luces).

Observación exterior (en desierto/campo/montaña)

Observación exteriorLa observación al aire libre tiene una serie de ventajas que se explotan al máximo: mejor calidad del cielo, tranquilidad y mayor cantidad de objetos visibles; pero a cambio, plantea dificultades como gasto adicional en transporte, menos comodidad y más probabilidad que algo se nos olvide llevar. Pero los aficionados saben que es el mejor escenario para todo tipo de observación, fundamentalmente por los cielos con menos o nula contaminación lumínica, mayor espacio para observación grupal y toda o gran parte de la bóveda celeste disponible. Es la condición ideal para aficionados con equipos pequeños y portátiles, pues son fáciles de instalar en cualquier lugar; también es ideal para tipos de observación que son mejores en grupo. En general, la observación exterior tiene ventajas para estas actividades:

  • Astrofotografía: Puede practicarse de todo tipo (planetaria, espacio profundo, trazos) debido a la escasa o nula contaminación lumínica que se asume tiene el sitio al aire libre (aunque los resultados también dependen de la experiencia astrofotográfica), y la ausencia de obstáculos para ver la bóveda celeste; para ocupar una webcam se hace necesario un notebook.
  • Observación de estrellas variables: La observación y seguimiento de variables es una actividad popular en aficionados intermedios y avanzados, pero debido a que se necesita alta precisión en medir las pequeñas variaciones de luminosidad en una estrella (en especial con estimación visual), un paisaje despejado es el ideal para estas observaciones.
  • Espacio profundo: Básicamente pueden verse muchos más objetos que dentro de la ciudad, por lo que idealmente veremos las estrellas más débiles que puede captar el ojo humano (magnitud 6), y mediante telescopio apreciar cúmulos, nebulosas, galaxias o cometas con la mayor nítidez posible, así como la banda “nubosa” que corresponde a la Vía Láctea.
  • Observaciones continuadas y efemérides: Aprovechando los pocos obstáculos pueden hacerse observaciones de varias horas, para captar más objetos a medida que la rotación terrestre deja ver las constelaciones que aparecen por el horizonte. También es ideal para “maratones astronómicas”, como la Maratón Messier o ser testigo de un efeméride, como una lluvia de meteoros o el paso de un cometa débil, los cuales son muy difíciles o casi imposibles de ver en la ciudad.
  • Aprendizaje y orientación: Para el aficionado que comienza, la observación al aire libre es una excelente oportunidad para familiarizarse con el cielo nocturno, las constelaciones y estrellas brillantes, ya que se pueden ver perfectamente y permiten practicar su reconocimiento, con lo cual de a poco se aprenden también las principales coordenadas celestes.

En síntesis, la observación al aire libre es técnicamente la mejor opción para hacer astronomía aficionada. No obstante, salir a sitios alejados siempre implica considerar variables extra que podrían arruinar toda la actividad (por ejemplo, ¡olvidar los oculares!). Es importante hacer una revisión previa del sitio escogido, o bien ya sea conocido por otros aficionados, tanto por razones de seguridad como viabilidad de la observación (ej. que no sea un lugar con constante tráfico vehicular cercano).

Recomendaciones generales

A continuación se citan recomendaciones generales para aprovechar mejor una observación astronómica. Para este efecto, aquellas que se aplican a la observación hogareña están señaladas con un círculo rojo [], y las que aplican para observación exterior se señalan con un círculo verde []; si la recomendación aplica a ambos tipos, se señala con ambos círculos [ ].

Hazte una estación de trabajo []Hazte una estación de trabajo

Aprovecha las observaciones que hagas desde tu patio/balcón, y haz una pequeña estación de trabajo para tener a mano todos los implementos que vayas a usar: oculares, filtros, motor, linternas rojas, cartas celestes, libretas, webcam, notebook, ropa abrigada y comida y bebida caliente para el frío… Algunos aficionados incluso se arman sus propios observatorios en el patio, pero esto depende en gran medida de los recursos disponibles. Lo importante es tener en un sólo lugar todo lo necesario para observar.

Prepara el lugar []Prepara el lugar

Tu punto de observación en el hogar debería estar lo más adaptado posible a la observación nocturna. Asegúrate de no tener obstáculos en el suelo que interrumpan el paso (ej. cables), colocarte en el lugar donde llegue la menor cantidad de contaminación lumínica y ojalá situar el telescopio en una superficie sólida, derecha y que sea fácil maniobrar. También es conveniente contar con rápido acceso a un lugar donde poner a resguardo el telescopio y protegerlo del polvo o rocío, si terminas de observar a mitad de la noche.

Haz una lista de chequeo []Haz una lista de chequeo

Si vas a salir fuera de la ciudad, prepara con anticipación (y conserva para futuros viajes) una lista con todo lo necesario para una observación típica; desde lo más básico como los binoculares o telescopio, hasta lo más ínfimo como baterías de repuesto para la linterna. Todos los accesorios deben estar debidamente anotados a modo de inventario, pues cuando abandones el lugar debe asegurarse que no quedó nada allí. La ropa abrigada y la comida y bebida caliente también son imprescindibles, especialmente en observaciones largas.

Asegura el transporte y lugar de observación []Asegura el transporte y lugar de observación

Es muy importante que el vehículo para salir fuera de la ciudad esté en buenas condiciones, tenga suficiente combustible y sea apto para terrenos eventualmente pedregosos y muy fríos de noche; asimismo, el lugar de observación debe ser verificado previamente, de día, y constatar en lo posible que de noche ofrece buenas condiciones de visibilidad y no está afecto a problemas externos (ej. tránsito vehicular cercano).

¡Apaga las luces! [ ]¡Apaga las luces!

Tanto si observas desde el patio de tu casa, como desde la soledad del desierto, no olvides mantener apagadas, o lejos del alcance de tu vista, cualquier luz que impida desarrollar bien la observación. Es muy importante que el ojo humano en primer lugar se adapte a la oscuridad (por un periodo de unos 20 minutos), y luego de ello no vuelvan a haber luces que arruinen la sensibilidad a la oscuridad (sólo se permiten luces rojas).

Prepara un itinerario [ ]Prepara un itinerario

Tan importante como una lista de chequeo, es un itinerario de observación tanto en el hogar como fuera de la ciudad. Esto implica optimizar el tiempo, pues un orden cronológico de observación implica alcanzar a ver objetos que están a punto de esconderse por el horizonte, mientras se espera otros quizá más interesantes que estén por aparecer. Esto es especialmente útil cuando existen eventos a una hora fija (ej. ocultación de una estrella, un eclipse, etc.).

Haz registros y comparaciones [ ]Haz registros y comparaciones

En toda observación es importante hacer registros escritos; ayuda para futuras referencias, brinda una base de datos para una actividad específica (ej. observaciones de estrellas dobles) y en ciertos casos, permite identificar un objeto que oficialmente no aparece en las cartas celestes (con las cuales deben hacerse comparaciones); en ese caso, es probable que estemos viendo un satélite, un asteroide conocido u otro objeto similar; aunque, si tenemos suerte, ¡tal vez hayas descubierto un nuevo asteroide o cometa!

Evita factores que perjudiquen la observación [ ]Evita factores que perjudiquen la observación

Es una regla básica estar preparado para observaciones por lo general largas; esto implica evitar factores nocivos que de un modo u otro afectan la observación. Usa ropa abrigada para el frío, de otro modo se ve afectada tu capacidad de movimiento y tendrás problemas para manipular el instrumental; ten a mano comida y bebida caliente, de preferencia café y galletas, pues mantiene abrigado y no deja los dedos con grasa; evita el alcohol y la nicotina, pues éstas reducen el flujo de oxígeno a los ojos, afectando la capacidad de apreciar detalles ópticos.

Considera algunos accesorios [ ]Considera algunos accesorios

Aunque no es obligatorio contar con ellos, pueden facilitar enormemente la observación; en primer lugar una linterna de luz roja, o bien una linterna normal recubierta de papel celofán rojo: no afectan la sensibilidad a la oscuridad y permiten consultar rápidamente una libreta o mapa; un láser verde (aunque un poco caro), es muy útil para apuntar estrellas y ayudar a ubicar constelaciones, pues su alcance es de un par de kilómetros; un planisferio celeste ayuda a situarnos rápidamente en el cielo de una noche específica; una brújula nos ayuda en la orientación básica de puntos cardinales; y una libreta, para realizar anotaciones y dibujos.

Opta por observar en compañía [ ]Opta por observar en compañía

Especialmente en observaciones fuera de la ciudad es muy recomendable, pues por un lado implica mayor seguridad y apoyo mutuo en caso de cualquier emergencia, significa también un apoyo técnico en cuanto al armado del instrumental, chequeo de accesorios y cosas por el estilo, aparte de ser fundamental en observaciones que requieren registros por separado de un mismo fenómeno (ej. determinar la Tasa Horaria Zenital de una lluvia de meteoros); las observaciones en general resultan más amenas en compañía de otros aficionados, al estilo star party.

Consulta antes el estado del tiempo [ ]Consulta antes el estado del tiempo

Las condiciones meteorológicas son el factor más importante para decidir, en gran medida, si se hace o no una observación. Siempre conviene consultar al menos un par de días antes, por Internet o bien con la oficina de meteorología local, las condiciones para el lugar previsto de observación. Nunca es bueno encontrarse con una bruma entorpeciendo la visión, o un frío demasiado intenso, o vientos muy fuertes; ni hablar de un cielo totalmente nublado o una torrencial lluvia con tormenta. ¡Mejor se posterga la observación y se dedica esa noche a recostarse en el sofá a ver una buena película!

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