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Exoplanetas

ExoplanetasUn exoplaneta (también llamado planeta extrasolar) es aquel que orbita en torno a una estrella distinta al Sol, constituyendo sistemas solares ajenos al nuestro. El primero de ellos fue descubierto en 1995 por los astrónomos suizos Michel Mayor y Didier Queloz, orbitando a la estrella 51 Pegasi, al cual se le bautizó 51 Pegasi b. Los exoplanetas no pueden observarse directamente, debido a que el brillo de la estrella impide su visión; no obstante pueden detectarse por pequeñas influencias en relación a la estrella, y siendo así, actualmente ya se conocen alrededor de 200 exoplanetas orbitando otras estrellas; algunos de estos sistemas incluso tienen más de un planeta girando a su alrededor.

Entre los exoplanetas descubiertos, el más parecido a nuestro planeta es el objeto OGLE-2005-BLG-390L b, descubierto el año 2005, con 5,5 veces la masa de la Tierra. Asimismo, la primera imagen confirmada de un planeta extrasolar la proporcionó el observatorio VLT de Cerro Paranal (Chile), gracias a que se encontraba orbitando una estrella enana roja que emite poca luminosidad. Los descubrimientos sucesivos de exoplanetas han significado toda una revolución en astronomía, y han abierto las puertas a pensar que próximamente se descubran algunos parecidos a la Tierra, con posibilidad de sustentar vida.

¿Cómo se detecta un exoplaneta?

Velocidad radial

Velocidad radialEn este método, se intentan detectar las pequeñas oscilaciones de una estrella causadas por la influencia gravitacional de algún planeta orbitándola; debido a que éstas oscilaciones hacen a la estrella girar en torno a un centro de gravedad común, esto puede detectarse mediante un análisis espectral, midiendo cambios en las líneas del espectro según la estrella se aleja (corrimiento al rojo) o acerca a nosotros (corrimiento al azul). Es el método más efectivo para descubrir exoplanetas.

AstrometríaAstrometría

El método por astrometría, que tiene que ver con astronomía de posición, consiste en registrar y medir las pequeños cambios de posición que sufre la estrella, a modo de oscilación, por la influencia gravitatoria de un planeta girando a su alrededor. No obstante tales variaciones posicionales son ínfimas y no se han podido medir con precisión, por tanto no se han obtenido resultados con este método, y se han desmentido a varios “candidatos”. Uno famoso fue un supuesto planeta en torno a la estrella de Barnard.

Tránsito

TránsitoEste sistema se basa en realizar observaciones precisas de la luminosidad de la estrella, y registrar pequeñas variaciones en su intensidad al momento que un planeta la está “transitando” por delante. El método por tránsito también es útil para determinar la composición atmosférica del planeta. Se han descubierto varios exoplanetas cercanos a su estrella central por esta vía.

Microlente gravitacional

Microlente gravitacionalEste método tiene que ver con una acción producida tanto por la influencia gravitacional del planeta como su estrella central. Siempre y cuando estén alineados convenientemente, esta influencia contribuye a crear un efecto particular al enfocar la luz de una estrella distante (como vista a través de un lente), también alineada con el exoplaneta y su estrella. Su complejidad radica en que tales exoplanetas tentativos, requieren un análisis complementario con alguno de los otros métodos.

Perturbación por discos de polvo

Perturbación por discos de polvoEste sistema se basa en que alrededor de ciertas estrellas jóvees existen discos de polvo a su alrededor, llamados discos circumestelares, los cuales sirven para detectar la presencia de exoplanetas; esto porque, si se descubre alguna irregularidad en la distribución del material en el disco, ello indicaría la presencia de un cuerpo atravesando dicha zona gaseosa, y formando un “agujero” en ella, que es por donde avanza el exoplaneta en su órbita. Un caso conocido mediante este método fue un exoplaneta en torno a la estrella Fomalhaut, en la constelacion Piscis Austrinus.

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