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Venus Express

Venus ExpressVenus Express es la primera sonda enviada por Agencia Espacial Europea (ESA) al planeta Venus. Asimismo es el regreso de una misión espacial a este planeta, el que fue visitado por última vez en los años ’70 por la serie Venera de la NASA. Los objetivos de esta nave, lanzada el 9 de noviembre de 2005 desde el Cosmódromo de Baikonur (Kazajstán), son el estudio de la atmósfera, la superficie, así como entender mejor el complejo efecto invernadero que está presente en este planeta. El viaje hasta Venus se ha estimado en una duración de 153 días, antes de entrar en su órbita final. Todas las operaciones de control serán ralizadas desde la base de ESA en Darmstadt (Alemania).

Uno de los aspectos más importantes que se busca entender es el medio hostil que significa la atmósfera de Venus, la cual es sumamente diferente a la terrestre, a pesar que ambos planetas son bastante parecidos en cuanto a tamaño. Su superficie tiene temperaturas de unos 450 ºC y presiones atmósfericas 90 veces mayores a las terrestres. Asimismo, las gruesas nubes venusinas están compuestas por ácido sulfúrico, que no dejan ver la superficie directamente. Algunos de los principales instrumentos científicos dentro de Venus Express, para su misión que durará alrededor de 500 días, son los siguientes:

  • ASPERA-4. “Analyzer of Space Plasmas and Energetic Atoms”, instrumento adaptado de ASPERA-3 de Mars Express y modificado para soportar el ambiente más hostil de Venus.
  • MAG. Magnetómetro para explorar el campo magnético de Venus.
  • PFS. “Planetary Fourier Spectrometer”, es un espectrómetro de alta resolución, que realizará sondeos verticales de la atmósfera venusina.
  • SPICAV. “Spectroscopy for Investigation of Characteristics of the Atmosphere of Venus”, es un espectrometro visual adaptado de un instrumento anterior de la misión Mars Express, el cual cuenta con un canal adicionao llamado SOIR (Solar Occultation at Infrared) para observar ocultaciones del Sol a través de la atmósfera de Venus.
  • VeRa. “Venus Radio Science”, permitirá observar las ocultaciones de señales de radio a través de la atmófera o reflejadas desde la superficie. Estas señales proporcionarán datos de la ionósfera, atmósfera y superficie del planeta.
  • VIRTIS. “Visible and Infrared Thermal Imaging Spectrometer”, es un espectrómetro con el cual se podrán obtener imágenes en el espectro infrarrojo y visible.
  • VMC. “Venus Monitoring Camera”, es una cámara CCD con varios filtros para observar el planeta en diferentes rangos espectrales.

Venus Express arribó a su destino el día 11 de abril de 2006, tras lo cual se iniciaron las maniobras para ponerla en órbita operacional en el mes de abril. Las primeras imágenes comenzaron a ser obtenidas a unos 260.000 km, durante la maniobra de inserción orbital. Todos los datos recogidos por Venus Express serán reunidos desde el 2007 en el Centro de Astronomía Espacial de la ESA en Villafranca (Madrid). El fin de la misión se estima para aproximadamente agosto de 2007, tras 500 días terrestre que equivalen a 2 días venusinos.

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Para más información de la misión Venus Express puedes visitar: http://sci.esa.int/venusexpress

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